¿Por qué caen las hojas en otoño?  ⋆ Gran blog de jardinería

¿Por qué caen las hojas en otoño?

El otoño es una temporada espectacular en las zonas templadas del mundo. Arces, robles, agrios, cerezas, cornejos, abedules, alisos, sicomoros y otros árboles arden con fuego rojo, naranja y hojas amarillas. Pero, ¿por qué estas hojas cambian de color y caen de los árboles de hoja caduca cada otoño?

follaje de arce rojo
Un viejo arce ofrece un espectáculo espectacular en el otoño.

El follaje de plantas perennes y árboles como pinos, abetos, rododendros, enebros, tejos, bojes, arborvitae y muchos acebos están recubiertos con una especie de cera que ayuda a proteger sus hojas del frío y las heladas. Esto no sucede con los árboles de hoja caduca, que pierden sus hojas y permanecen inactivos en invierno. Los tejidos de hoja caduca son sensibles y los fluidos que fluyen a través de las hojas son muy susceptibles a la congelación.

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Para ahorrar recursos durante el invierno, los árboles de hoja caduca activan una especie de mecanismo de autodestrucción para perder su follaje a medida que se acerca el otoño. A lo largo del árbol hay sustancias químicas sensibles a la luz llamadas criptocromo y fitocromo. Estos productos químicos son tan sensibles que los árboles pueden registrar cambios en la duración del día de hasta 30 minutos. Son estos químicos y otros los que provocan cambios químicos y físicos en los árboles que producen los colores del otoño y el proceso de caída de las hojas.

Por qué las hojas cambian de color

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La clorofila es el pigmento dominante en una hoja que transmite su color verde durante la temporada de crecimiento. Tanto es así que todos los demás tonos quedan enmascarados, aunque siempre están presentes en la hoja. La clorofila es vital para la existencia del árbol; es necesaria para la fotosíntesis, el proceso mediante el cual la planta captura la energía de la luz solar para fabricar alimento para el árbol. La clorofila se usa continuamente durante la temporada de crecimiento, pero el árbol la repone para que el suministro permanezca tan alto como sea necesario. Así, las hojas permanecen verdes. Pero cuando la duración del día comienza a disminuir en otoño, el árbol produce cada vez menos clorofila. Lentamente, los otros colores que se escondían en las hojas, rojo, amarillo o naranja, se van desplegando. Cuando todo este pigmento se deteriora, solo quedan los taninos marrones mientras la hoja se seca y se desmorona.

¿Qué crea las hojas amarillas, naranjas y rojas?

La xantofila y los carotenoides son responsables del amarillo brillante y naranjas de las hojas de otoño. Estas son las mismas sustancias que hacen que las zanahorias sean anaranjadas y el maíz amarillo. Los carotenoides y la xantofila están presentes en las hojas durante todo el período de crecimiento (ayudan a absorber la luz solar), pero están ocultos por el pigmento verde de la clorofila. A medida que la clorofila disminuye en el otoño, se revelan los pigmentos carotenoides y xantofilas, lo que resulta en hojas cada vez más amarillas o anaranjadas.

Al mismo tiempo, algunas especies de árboles como Maples, Dogwoods y Oaks comienzan a producir antocianinas en la savia de sus hojas; estos son los mismos pigmentos que hacen que las cerezas se vuelvan rojas. La luz brillante aumenta las antocianinas en las hojas, por lo que las hojas de un arce rojo en un día claro y soleado de noviembre se ven más vibrantes que en un día nublado. La cantidad de carotenoides, xantofilas y antocianinas en las hojas depende de la temperatura, la humedad y la luz solar durante la temporada de crecimiento. Es por eso que la intensidad y el tono del follaje pueden cambiar cada año debido al equilibrio de estos químicos dentro de la hoja.

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hojas de arce amarillas en otoño
A medida que la clorofila se deteriora en las hojas de otoño, se revelan los pigmentos carotenoides.

¿Por qué las hojas caen de los árboles?

Los árboles contienen receptores de luz química altamente sensibles que señalan cuando los días se acortan. Estos productos químicos son tan sensibles que los árboles pueden registrar cambios en la duración del día en solo 30 minutos. El fitocromo detecta cambios en las longitudes de onda del rojo y el criptocromo detecta cambios en las longitudes de onda del azul. Son estos productos químicos los que provocan cambios químicos y físicos en los árboles los que producen los colores del otoño e inician el proceso de caída de las hojas.

La caída de las hojas comienza cuando el árbol forma una “zona de abscisión” donde la hoja se une a la rama o rama. La capa de abscisión actúa como una tijera que corta la hoja del árbol. El árbol también crea áreas estructuralmente débiles entre la hoja y la rama, donde el viento o cualquier otra fuerza puede ayudar a quitar las hojas.

La fina capa de células que forman la capa de abscisión se hincha lentamente, lo que limita el flujo de agua y alimento a las hojas. Esta restricción hace que la cantidad de clorofila en la hoja disminuya, reduciendo el pigmento verde y secando la hoja. A medida que avanza el otoño, la capa de abscisión se vuelve más y más gruesa, eventualmente empujando la hoja completamente lejos del tallo, permitiendo que sea jalada por fuerzas ambientales (gravedad, viento, lluvia, etc.). Luego, la herida abierta se cierra con otras células que bloquean y protegen la herida, formando una cicatriz. Esta capa de células protege al árbol de las plagas y del medio ambiente.

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¿No es sorprendente darse cuenta de que todo esto sucede cuando un árbol reconoce que los días se han acortado?

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