¿Las hormigas cultivan pulgones?

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Escuchamos tanto sobre las hormigas que “cultivan” pulgones que pensamos que deberíamos responder a la pregunta: “¿Las hormigas cultivan pulgones?”

Es natural que los seres humanos intenten explicar una observación del mundo natural en términos de emociones y experiencias humanas. Aunque es de conocimiento común que las “hormigas cultivan pulgones”, esta visión personificada conduce a algunas creencias y suposiciones muy confusas. La idea de que un insecto se beneficie de la creación de otro es fantasiosa, pero engañosa.

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De las casi 1,000 especies de hormigas en América del Norte, algunas recolectan las excreciones de otros insectos. Los pulgones, las moscas blancas, ciertos insectos y otros insectos se alimentan chupando la savia de las plantas. Algunas hormigas pueden recoger el agua azucarada (melaza) por la que pasan estos insectos como basura. Por lo tanto, la idea de que las hormigas cultivan pulgones debería ser: “Algunas hormigas cosechan miel de algunos insectos”. La comparación de este fenómeno con la producción lechera implica que la leche es un producto residual y perjudica tanto a los productores de leche como a las increíbles relaciones evolutivas entre las especies de insectos.

De hecho, estas relaciones pueden ser extremadamente específicas y bastante extrañas. Hay toda una categoría de escarabajos conocida como mirmecófilos (amantes de las hormigas), que establecen su residencia en colonias de hormigas y proporcionan melaza voluntariamente a cambio de protección, comida y otros beneficios.

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Entre las hormigas que aprovechan este dulce recurso natural, algunas toman medidas para proteger las colonias de pulgones de los depredadores. Ciertas especies de hormigas se pueden observar atacando insectos depredadores, como las mariquitas o sus larvas, y derribándolos de las plantas que albergan pulgones. Esta es una relación más evolucionada, pero todavía no es “agricultura”.

Algunas fuentes web, e incluso libros de jardinería, sugieren que las hormigas “pastan” pulgones, lo que, de nuevo, es simplemente confuso. Estudios recientes han encontrado que algunas especies de hormigas pueden excretar químicos de sus pies que inhiben el crecimiento de las alas de los pulgones y tranquilizan a las colonias de pulgones para evitar que se vayan. Se ha observado que algunas hormigas muerden las alas de los pulgones, otra forma de evitar el vuelo. Este comportamiento y uso de productos químicos parece ser una explotación aún más evolucionada y sofisticada de los pulgones por parte de las hormigas. Pero nuevamente, estas relaciones entre especies son particulares y aún no se comprenden bien.

¿Las hormigas cultivan pulgones?

La noción de que “las hormigas crían pulgones” ha llevado a algunas conclusiones muy desafortunadas. Una es que las hormigas en realidad transportan pulgones individuales, uno a la vez, hasta los árboles frutales para extraer la melaza. Este malentendido sobre el comportamiento de las hormigas ha llevado a algunos jardineros a asumir que todas las hormigas son insectos dañinos ya que causan infestaciones de pulgones. Y esto es simplemente falso. Las hormigas transportan muchas cosas, desde el suelo hasta la materia de las hojas, hasta sus propias colonias enteras. Pero, a pesar de lo que haya escuchado, las hormigas no portan pulgones con el propósito de “cultivarlos”.

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De hecho, casi todas las hormigas son profundamente beneficiosas para los jardines y el medio ambiente en general. Se alimentan de plagas de insectos y juegan un papel importante en la salud del suelo. Las hormigas bravas y las hormigas carpinteras ciertamente no son bienvenidas, pero no causan daño directo a las plantas o plantaciones de jardín. Y solo hay dos de las miles de especies de hormigas locales.

Las poblaciones de áfidos se ven afectadas por el calor, la sequía, la lluvia, la abundancia de alimentos, etc. En 2015, el verano fue tan caluroso y largo que los áfidos negros pudieron criar hasta diez generaciones en la temporada y esto resultó en una infestación oficialmente reconocida en la ciudad de Vancouver. Los pulgones se sienten atraídos por plantas que de otro modo están estresadas por el calor, la química del suelo, la exposición, la sequía, etc. También pueden simplemente alimentarse de flores y verduras saludables. Pero los pulgones no dependen de las hormigas para propagarse, reproducirse o infestar nuestras plantas.

La complejidad de las relaciones entre los organismos del jardín es realmente maravillosa. Debes sorprenderte por ti mismo, sin tratar de entenderlo en términos puramente humanos.

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